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De la Vie détectée sur Mars d’ici 10 ans ?

Le Pr. Peter Smith, qui a dirigé la mission Phoenix sur Mars, s’est montré très optimiste quant à la découverte d’une vie microscopique sur la planète rouge au cours de la prochaine décennie, lors d’une conférence donnée à l’Université du Delaware (USA).

La mission Phoenix a été un franc succès pour la NASA. Cette sonde, qui a quitté Cap Canaveral en août 2007, a atteint les régions arctiques martiennes en mai 2008. Les données collectées par la sonde Phoenix ont été particulièrement excitantes pour la communauté scientifique : le sol martien contient des minéraux issus d’une activité hydrologique, est riche en nutriments éventuellement nutritifs pour des bactéries, révèle la présence de glace à quelques centimètres de profondeur, tandis que l’hiver arctique martien est désormais connu pour ses chutes de neige !

Pour ces raisons, le Pr. Smith compare Mars aux vallées sèches de l’Antarctique, qui malgré leur apparente stérilité abritent une vie microbienne originale. L’hypothèse du Pr. Smith s’appuie également sur le fait que dans ces environnements froids et hostiles, prospèrent des bactéries anaérobies (se développant sans oxygène) dont le métabolisme est basé sur le fer et le soufre. Une piste intéressante à retenir pour d’éventuels micro-organismes martiens.

Si les précédentes missions martiennes n’ont pu apporter de preuves d’une vie sur la planète rouge, de nombreux débats ont souligné que la question était encore loin d’être réglée. Peut-être parce que les équipements précédemment embarqués manquaient de précision, ou parce que les données récentes de la mission Phoenix n’avaient pas encore été collectées. « Nous sommes ardemment en train de chercher des preuves de vie sur notre plus proche planète » a conclu le Pr. Smith. « Je pense que ça va venir, je le pense vraiment. (…) A un moment donné, nous allons retourner un rocher, et, sacrebleu, ce sera là ! ». On ne peut que rêver avec lui d’une telle découverte.

phoenix_nasa

Sources :

http://www.physorg.com/news159548452.html

Complément d’information :

http://arstechnica.com/science/news/2009/04/ancient-frozen-ecosystem-produces-blood-red-ice-flows.ars